Chaos in the Skies! Orinoco Edition

¡Qué miedo montar en avión!

“I am afraid to board an airplane!” says EL TIEMPO (Bogotá) columnist D’Artagnan (presumably not his real name.)

A great deal was made out of a similar situation in Brazil last year by the native New World Lusophone press, which did absolutely zilch to put the story into a continental context, but did much to politicize the engineering angle, for example,

If the laws of physics are politically inconvenient, the native New World Lusophone press is quite prepared to unilaterally suspend them.

Argentina, for example, recently revamped its air-traffic control structures, taking the military out of the business of running civil aviation. Some international airplane-flying professional associations were recommending that Brazil do the same.

As someone who overflies Venezuela and Colombia on my way to Gotham City, however, I tend to want to try to understand my risk scenario in a more holistic manner.

(Wasn’t there a fatal crash in Venezuela in the last week or so? What is the Bolivarian approach to reading radar screens, anyway?)

¿Controladores descontrolados? Tal puede ser la conclusión, después de leer el informe de EL TIEMPO según el cual 79 controladores chocan con la Aerocivil -principal autoridad aeroportuaria del país- y se declaran en alerta ante falsas señales y datos de altitud, por incompatibilidades entre equipos españoles y estadounidenses que no ya no armonizan.

Are air traffic controllers out of control? That might be the conclusion you come to after reading the EL TIEMPO report according to which 79 controllers clashed with Aerocivil — Colombia’s principal airport authority — and declared an alert in the face of false signals and erroneous altitude data because of incompatibilities with Spanish and American equipment that have yet to be ironed out. 

La noticia es escandalosa y reventó justo el día en que se iniciaba una reunión de la Asociación Colombiana de Agencias (Anato), en la que iban a concretarse negocios turísticos por más de 100 millones de dólares.

The news is scandalous and breaks just as a meeting of the Association of Colombian [what kind of?] Agencies (ANATO) is convening to finalize tourism deals worth more than $100 million.

El equipo cuestionado por la mayoría de los controladores fue retirado de funcionamiento para someterlo a pruebas. Y aunque el día en que se conoció la denuncia Fernando Sanclemente, director de la Aerocivil, aclaró que “no existe ninguna situación de emergencia por el funcionamiento de los radares”, después él mismo admitió que sí hay problemas pero que estos no representan peligro.

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Aún nadie sabe qué costos y repercusiones reales tiene esta noticia, pero el temor suscitado por posibles riesgos es inevitable. Si bien Aerocivil dice que la falla no representa ninguna inseguridad para el transporte aéreo, hasta ayer aterrizaban 36 aviones por hora. Ahora solo podrán hacerlo 20, lo que genera represamientos y demoras cuando faltan escasas semanas para la temporada de Semana Santa.

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Existe una operación casi tortuga mientras arreglan el famoso radar. El ministro de Comercio, Luis Guillermo Plata, ha dicho sin rodeos: “No solo hay aplazamiento de llegada de turistas sino de inversionistas”, frente a semejantes deficiencias.

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Ignoro si resulta consolador destacar que el problema lleva ya tres años y que, por fortuna, no ha pasado nada. Pero la suerte de las tripulaciones es inconmensurable, para no hablar de la de los viajeros. La crisis radica en que las antenas norteamericanas Lockheed Martin que se instalaron en Bogotá, Leticia, Bucaramanga y el Viejo Caldas fueron adaptadas para funcionar con otras de la empresa española Indra. Ello es lo que genera duplicidad y cambios súbitos en el registro de altura de los aviones.

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Si lo anterior no fuera suficiente, la pelotera en que desde hace rato está el Gobierno con la firma a la que se le adjudicó la remodelación del aeropuerto Eldorado también repercute contra los pasajeros. Significa que no hay claridad absoluta en el sentido de si en la práctica se construirá un nuevo aeropuerto, o si se trata de una gran remodelación; según algunos, simple reparación cosmetológica.

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En todo caso las reparaciones se quedaron indefinidamente sin interventoría. La Justicia le ordenó a la Aerocivil suspender un jugoso contrato por 18.000 millones de pesos que la entidad se aprestaba a firmar con ese propósito. Todos estos rifirrafes ya traducidos en pleitos sin duda alargarán unas obras cuyas mejoras urgen por razones de infraestructura que sobra plantear.

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Y todo esto mientras que en el foro de Anato la principal conclusión fue que a la industria sin chimeneas le hacen falta no apenas hoteles sino más conexiones aéreas. ¿Son menores hoy las opciones para volar dentro y fuera del Colombia, ya que aerolíneas como Aces, West Caribbean e Intercontinental de Aviación no han sido cabalmente reemplazadas?

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Que el enfrentamiento de los controladores con la Aerocivil no sea una amenaza de paro de cuello blanco, como también se especula. Remember cuando a Ronald Reagan le montaron una huelga los controladores gringos y se vio obligado a reemplazarlos con miembros del ejército, en un país de semejante extensión. Aquí no estamos preparados para eso. Ojalá impere una conciencia de responsabilidad colectiva para no reducir tan grave escándalo a un conflicto laboral.

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Ya se sabe: el aéreo es el más seguro de todos los transportes. En fin, será así. Menos mal.

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Qué bueno que la Justicia por fin comience a brillar en las disputas que libra el Grupo Gilinski con el intocable Sindicato Antioqueño.

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