France: Rogue in Vogue

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Dostoyevskian themes, but the title reminds you a little of an old Cheech & Chong movie.

Paul-Eric Blanrue at Chris Laffaille of Scali say they have met with “people close to Kerviel” and benefited especially from “the revelations of Mr. X,” a man “on the inside,” who is explaining to them “the workings of a runaway machine.” The authors, a historian and a journalist, have already published an “instant” book on Sarkozy and Bruni. 

L’affaire Kerviel suscite une salve de livres (Les Echos, France): Rushing books into print on the curious case of Société Générale’s “rogue trader,” Jérôme Kerviel. My French is rusty, mind you: This is the best I can do without a dictionary in hand, as fast as I can type.

Le premier ouvrage “flash” sur le scandale qui a fait perdre près de 5 milliards d’euros à Société Générale vient de paraître sous la plume d’un journaliste du “Monde”. Trois autres livres sont en préparation.

The first [“instant”] book on the scandal that lost Société Générale €5 billion will appear under the name of a Le Monde journalist. Three others are on the way. 

“Alexeï Ivanovitch à Roulettenbourg, Jérôme Kerviel à la Société Générale, c’est un peu la même histoire. Une histoire en apparence très compliquée et très technique, mais au fond, peut-être, très simple et très humaine”. Pierre-Antoine Delhommais, journaliste au Monde et auteur du premier livre “flash” paru sur l’affaire Kerviel, voit un personnage dostoïevskyen dans le jeune trader de 31 ans qui a fait perdre 5 milliards d’euros à sa banque. D’ailleurs, tous les chapitres de “Cinq milliards en fumée, les dessous du scandale de la Société Générale” sont émaillés de citations du “Joueur”.

What Alexeï Ivanovitch was to Roulettenbourg, Jérôme Kerviel was to Société Générale, it is sort of the same story. It is a story that seems quite complex and technical, but the heart of the story may be quite simple and quite human.” Delhommais, Le Monde reporer and author of the first [“instant”] book on the Kerviel affair, sees a Dostoyevskian character in the young trader of 31 years who lost the bank €5 billion. And all of the chapters of [€5 Billion Up in Smoke: Behind the SG Scandal] are headed with quotations from Dostoyevsky’s “The Gambler.”

Which Dostoyesvsky wrote extremely quickly in order to clear his gambling debts.

Pour Delhommais, le Breton mégalo n’était pas mû principalement par l’espoir d’un bonus : il s’est laissé entraîner dans la spirale du jeu jusqu’à se retrouver pris au piège de ses 50 milliards d’euros d’engagements – 1,8 fois les fonds propres de la banque ! Il n’avait pas non plus de complices, suppose-t-il, car “le “trader fou” est un trader solitaire, de la même façon que le joueur qui se ruine au casino est presque toujours un solitaire, venu sans aucun proche susceptible de le ramener à la raison”.

For Delhommais, the [young man] was not prinicipally motivated by the hope of getting a bonus: “He let himself fall into a downward spiral of gambling until he found himself cornered by his €5 billion in commitments — €1.8 billion of the bank’s own money! He had no accomplices, the journalist supposes, because “the mad trader” is a solitary figure, the same way a gambler who goes broke at the casino is almost always a solitary figure, without anyone close to him to appeal to his reason.”

Et tant pis pour la rumeur qui voudrait trouver une foule d’autres coupables, supérieurs bienveillants ou copains fraudeurs. Couper court aux insinuations infondées est d’ailleurs le principal intérêt de cet ouvrage, très rapidement écrit, puisque le scandale a éclaté le 24 janvier et que le livre est disponible en librairie depuis le 13 mars.

The same goes for the rumor that seeks to discover a mob of other guilty parties, approving supervisors or [colleagues in cahoots with the fraud.] Dismissing these unfounded speculations is, however, the principal aim of this work, which was written very rapidly, given that the scandal broke out on January 24 and the book will arrive in bookstores on March 13. 

L’auteur réexplique par exemple que la direction de la Société Générale, accusée d’avoir transformé en pertes ce qui n’était que des positions de trading, n’avait pas d’autre solution que de solder les comptes une fois le scandale connu. Non seulement savoir ” prendre sa paume ” à temps est le B.A.Ba du métier, mais en plus il y avait des risques de délit d’initié, et de spéculations mortelles sur le dos de la banque.

The author explains, for example, that SG management, accused of having tranformed mere trading positions into losses, had no choice but to pay the bill once the scandal became known. Not just a matter of “keeping your cards close to your vest” … there were risks of criminal charges and deadly speculation behind the bank’s back.

Autre mise au point : non, en dévoilant ” l’affaire Kerviel “, la banque n’a pas cherché à masquer les lourdes dépréciations de 2,6 milliards d’euros qu’elle a dû enregistrer en raison de la crise financière du ” subprime ” – même si on y a forcément moins prêté attention. Delhommais n’est pas non plus tombé sous le charme de Jérôme Kerviel, très populaire sur Internet et dans la rue (13% des Français considèrent qu’il est responsable de la fraude, quand 50% accablent la direction de la Société Générale !).

Another point: It is not the case that the bank was trying to cover heavy losses of €2.6 billion from the subprime crisis … Delhommais has not succumbed to the charm of Kerviel, who is so popular on the Internet and in the streets (13% of France thinks he is responsible for the fraud, while 50% blame SG management!)

Cet ouvrage clair et bien écrit donne donc une bonne vue d’ensemble sur l’affaire qui a déjà tant fait couler d’encre dans les journaux. Il y manque juste une pièce centrale – un entretien avec Jérôme Kerviel.

This clear, well-written book gives us a good overview of the entire affair that has gotten so much ink in the papers. It is missing only one essential piece — an interview with Kerviel himself.

Le trader jeté derrière les barreaux ne s’est probablement pas non plus livré avec les auteurs des trois autres ouvrages qui doivent sortir prochainement. Mais Paul-Eric Blanrue et Chris Laffaille, chez Scali, expliquent avoir rencontré “les proches de Kerviel” et bénéficier surtout “des révélations de Monsieur X, un homme “dans la place”, qui leur explique les rouages d’une machine folle”. Les auteurs, un historien et un journaliste, ont déjà publié ensemble un livre “flash” sur le couple Sarkozy-Bruni.

The trader, who is behind bars, is probably not going to be any more forthcoming with the authors of the other three books on him that are due to appear soon. But Paul-Eric Blanrue at Chris Laffaille of Scali say they have met with “people close to Kerviel” and benefited especially from “the revelations of Mr. X,” a man “on the inside,” who is explaining to them “the workings of a runaway machine.” The authors, a historian and a journalist, have already published an “instant” book on Sarkozy and Bruni. 

The love life of short Frenchmen with tall girlfriends qualifies them to explain the failure of internal controls on trading activity in a global investment bank.

On attend également pour juin le livre de deux journalistes, Mélanie Delattre et Emmanuel Lévy, l’une au “Point”, l’autre à “Marianne”. De son côté, l’auteur du “Nouvel Observateur” Airy Routier, qui avait réussi à faire paraître en un temps record un livre sur la brève et tragique vie du banquier Edouard Stern, prend plus de temps pour embrasser un sujet plus vaste : il épingle pas moins de sept scandales à l’actif de la Société Générale. Un feu d’artifice qui ne sera sans doute pas au goût du PDG Daniel Bouton.

Due in June is another book by two journalists,  Mélanie Delattre of Point and Emmanuel Lévy of Marianne.  For his part, Nouvel Observateur journo Airy Routier, who produced a book in record time on the brief and tragic life of banker Eduoard Stern, is taking his time in covering a broader subject: He is [pinning up] no less than seven SG scandals. A real bombshell that will no doubt not please CEO Bouton.

By Solveig Godeluck

I have not read Les Echos for a long time — just the last year or two — but I cannot recall it regularly writing in the breathless tone of the New York Post‘s Page Six in this way in the past.

Can you, hypocrite lecteur, mon semblable, mon frère?

The paper was recently sold by Pearsons (FT) to the champagne and lingerie empire of LVMH. Does that explain why there’s a chocolate-covered strawberry floating in this fizzy book review?

Bibliography:

  • Pierre-Antoine Delhommais, “Cinq milliards en fumée, les dessous du scandale de la Société Générale”, Seuil, mars 2008.
  • Paul-Eric Blanrue et Chris Laffaille, “Le joueur. La chute de l’homme aux 50 milliards d’euros”, Scali, à paraître le 3 avril.
  • Mélanie Delattre et Emmanuel Lévy, “L’homme qui valait 5 milliards”, First, à paraître le 5 juin.
  • Airy Routier, “Les 7 scandales de la Générale”, Albin Michel, date de parution inconnue.

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